新闻分析:波音“星际客机”试飞失利的三个疑问

新闻分析:关于波音公司“星际飞机”飞行试验失败的三个问题

新华社,华盛顿,12月21日-新闻分析:关于波音公司“星际飞机”飞行试验失败的三个问题

新华社记者周舟

对于因设计缺陷宣布暂停生产737MAX系列飞机的美国波音公司来说,“星际飞机”航天器的首次无人驾驶飞行预计将提振士气和公司股价,但发射任务于20日失败。飞船被迫放弃计划中的国际空间站之旅,并试图提前返回,给陷入困境的波音公司泼了一盆冷水。这也成为美国宇航局商业载人航天计划的一个挫折。

为什么试飞失败了?

美国东部时间20日6点36分(北京时间20日19点36分),“星际飞机”由USCIS宇宙5号运载火箭从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地起飞。发射后大约15分钟,飞船通常与火箭分离。发射后大约一个小时,美国国家航空航天局发表声明称,宇宙飞船没有进入预定轨道。后来,飞船取消了计划中的空间站之旅,预计将于22日返回地球。

虽然确切的原因仍不确定,但初步分析表明问题可能出在航天器的机载计时器上。美国宇航局局长吉姆布里登斯汀在社交媒体上说,“星际飞机”经历了“耗时的任务”异常。宇宙飞船错误地认为它已经点燃了一个实际上并没有发生的轨道,并消耗了更多的燃料,因此它不能继续飞往空间站。

在20日的新闻发布会上,布里登斯坦把这个问题描述为“自动化系统”的错误。如果宇航员手动干预太空舱,飞船有望返回正常轨道。

这个问题听起来很熟悉。波音737MAX系列飞机的问题是自动防止失速的“机动性增强系统”。但波音公司航天发射主管吉姆奇尔顿在21日的新闻发布会上表示,计时器错误“似乎不是一个系统软件问题”。

尽管太空探索中存在问题是正常的,正如布里登斯坦所说,“这是测试的目的”,从这一点也可以看出,老波音公司宣传的技术稳定性并不完全可靠。奇尔顿表示,异常发生后,地面飞行控制人员试图利用跟踪和数据中继卫星系统向航天器发送备份命令,但当时航天器正处于两颗卫星中间,未能成功联络。这表明地面飞行控制人员无法实现航天器的“无缝控制”,补救措施有限。

宇宙飞船能安全返回吗?

最初计划在21日与空间站对接,对接一周后返回地球,现在只能提前“回家”,但美国宇航局和波音公司更倾向于强调任务“取得了部分成功”。

波音公司在21日的声明中称,该任务已经进行了两次轨道转移信号弹和多重推进系统探测信号弹,测试了导航系统、生命支持系统、通信、指挥和跟踪系统,并进行了高度控制演示。目前,最大的吸引力在于飞船能否顺利返回。

除了不能演示会合和对接任务,星际客机计划向空间站运送大约270公斤的补给和设备,并带回一些研究样本和玩偶宇航员史努比。现在史努比似乎只能在太空度过新年。

此外,是否需要再次执行类似的任务仍有争议。布里登斯汀暗示对接任务没有在无人测试飞行中完成,或者不会影响下一次直接载人测试飞行。然而,缺乏与空间站对接的技术验证无疑会增加载人飞行的风险。

你打算如何前进?

当美国航天飞机在2011年退役时,美国将“依赖”俄罗斯航天器运送宇航员往返空间站。截至2019年7月,美国航天局以39亿美元的价格购买了70个俄罗斯联盟号座位。为了改变这种尴尬的局面,美国大力发展商业载人航天飞行。2014年,空间探索技术公司和波音公司从美国国家航空航天局获得总额为68亿美元的合同,分别建造载人版本的“龙”号航天器和“星际飞机”号载人航天器。

两者的发展进程

“星际客机”的发展过程经历了风风雨雨。在11月4日的发射台逃生测试中,三个降落伞中的一个未能按时打开,尽管美国国家航空航天局表示,这不会影响宇航员逃离飞船并安全着陆的能力。

美国国家航空航天局将太空任务“外包”给商业公司的目的是节省发展资金,但是这两个承包商得到了不平等的财政支持,波音公司获得了最大份额。今年11月,美国航天局发布了一份审计报告,显示波音公司从美国航天局获得了额外的资金,远远超过了其合同协议。星际飞机上一个座位的价格高达9000万美元,高于俄罗斯联盟号8100万美元的价格,而载人版的“龙”飞船只有5500万美元。“太空探索技术”的创始人伊隆马斯克在推特上说,波音在同样的事情上获得更多是不公平的。